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Vaccino anti-covid funziona sui criceti: KU Leuven lo testerà sull’uomo

I virologi della Rega Institute all’università KU Leuven in Belgio hanno trovato un vaccino che protegge i criceti dal coronavirus, e prevedono di testarlo sull’uomo entro la fine del 2020.

Questo è uno dei primi candidati al vaccino che ha dimostrato di proteggere gli animali da laboratorio dalle infezioni, ha annunciato l’Istituto in un comunicato stampa. L’obiettivo è di iniziare le sperimentazioni cliniche su soggetti umani questo inverno. La squadra, guidata dai professori Johan Neyts e Kai Dallmeier, ha iniziato a sviluppare otto prototipi di vaccino contro il coronavirus. Uno di questi ha dimostrato in vari esperimenti in laboratorio di essere altamente efficace nei criceti.

Quando i criceti vengono contagiati dal virus SARS-CoV-2 attraverso il naso, sviluppano un’infezione polmonare simile al Covid-19. I criceti sani sono stati inizialmente vaccinati ed esposti al virus un paio di settimane dopo. Ciascuno dei gruppi di controllo ha ricevuto uno delle due alternative: il vaccino contro la febbre gialle o un placebo. “Nei criceti che hanno ricevuto il vaccino, abbiamo trovato particelle del virus fino a mezzo milione di volte di meno rispetto ai gruppi di controllo. Inoltre, questi animali non hanno sviluppato infezioni polmonari”, ha detto Neyts. “I polmoni delle loro controparti nei gruppi di controllo, hanno invece mostrato chiari segni di infezione e malattia”, ha detto, aggiungendo che una singola dose del vaccino si è dimostrata sufficiente per prevenire l’infezione. Inoltre, diversi animali erano già protetti entro 10 giorni dalla vaccinazione.

Il nuovo potenziale vaccino è basato su un vaccino contro la febbre gialla già esistente, in cui i ricercatori hanno inserito parti del codice genetico del virus SARS-CoV-2. In passato il team di KU Leuven aveva già utilizzato lo stesso approccio contro altre malattie, come l’Ebola, la Zika e la rabbia. L’efficacia del vaccino contro la febbre gialla è ormai ben consolidata”, ha affermato Neyts, spiegando che è in uso da circa ottant’anni e che quasi 800 milioni di persone lo hanno già ricevuto.

“Una dose del vaccino offre una protezione permanente contro la febbre gialla. Più di 160 vaccini contro il Covid-19 sono attualmente in fase di sviluppo, ma il nostro è l’unico basato sul vaccino contro la febbre gialla”, ha aggiunto. Attualmente sono ancora in corso i negoziati con potenziali partner per produrre il prototipo del vaccino e poter poi iniziare con i test.“Se tutto continua ad andare secondo i piani, vogliamo iniziare i primi test clinici con soggetti umani entro la fine di quest’anno”, ha dichiarato Kai Dallmeier, che guida il team di sviluppo del vaccino presso KU Leuven.

“Generalmente ci vogliono almeno 10 anni per sviluppare un vaccino, quindi la nostra velocità di lavoro è stata eccezionalmente alta”, ha spiegato, aggiungendo che molti vaccini sono attualmente in via di sviluppo in tutto il mondo. “Questa è una buona cosa perché, in questa fase, è importante non mettere tutte le uova nello stesso paniere”, ha aggiunto Dallmeier.